Una guerra en la sombra que ha durado décadas salió a la luz durante la noche, cuando drones y misiles iraníes iluminaron el cielo nocturno de Israel y la Ribera Occidental ocupada. La operación de Teherán estaba muy coreografiada, aparentemente diseñada para minimizar las víctimas y maximizar el espectáculo.

Se trataba de una misión compleja. Más de 300 drones y misiles sobrevolaron los países vecinos de Irán, entre ellos Jordania e Iraq –ambos con bases militares estadounidenses– antes de adentrarse en el espacio aéreo del enemigo mortal de Irán, Israel. Los aliados de Israel ayudaron a derribar la mayor parte de estas armas, pero no pudieron evitar lo que durante mucho tiempo se creyó que era el escenario del día del juicio final en el Medio Oriente: el primer ataque de la historia de la República Islámica contra Israel.

El legendario sistema de defensa antiaérea israelí Domo de Hierro no decepcionó a los israelíes, muchos de los cuales se refugiaron en sus búnkeres. Solo un pequeño puñado de lugares fueron atacados, incluyendo una base militar y una zona en el desierto del Negev, hiriendo a una niña beduino, mientras que el Domo repelió uno de los mayores ataques de drones de la historia.

Sin embargo, fue una operación que parecía diseñada para fracasar: cuando Irán lanzó sus drones asesinos desde su propio territorio, a unos 1.610 kilómetros de distancia, avisó a Israel con horas de antelación.

El simbolismo del ataque hizo el trabajo pesado. En lugar de disparar desde uno de los países vecinos en los que Irán y sus aliados no estatales están presentes, se trataba de un ataque directo desde territorio iraní contra territorio israelí. Esto comprometió la capacidad de Irán para dañar a Israel porque privó a la operación del elemento sorpresa.

Sin embargo, durante unas cuatro horas, el mundo contuvo la respiración mientras las armas surcaban el cielo nocturno. Eran bolas de fuego que se cernían sobre nuestras cabezas mientras espectadores de tres países diferentes filmaban imágenes que parecían presagiar el comienzo de una guerra cataclísmica.

Un sistema antimisiles opera después de que Irán lanzara drones y misiles hacia Israel, visto desde Ashkelon, Israel. (Crédito: Amir Cohen/Reuters)

Un sistema antimisiles opera después de que Irán lanzara drones y misiles hacia Israel, visto desde Ashkelon, Israel. (Crédito: Amir Cohen/Reuters)

El tiempo de antelación permitió a Israel y a sus socios regionales preparar las defensas israelíes, y la operación se convirtió en poco más que un aterrador espectáculo de fuegos artificiales. Cuando la misión permanente de Irán ante la Organización de las Naciones Unidas tuiteó que la operación había «concluido», era fácil pensar que la República Islámica ladraba pero no mordía.

El ataque fue una represalia contra los ataques aéreos israelíes contra el consulado iraní en Damasco a principios de abril, en los que murió un alto mando, y se ajustaba a las expectativas de los servicios de inteligencia y los analistas estadounidenses. Los dirigentes iraníes se sintieron obligados a atacar a Israel para reiterar su posición de potencia regional y disipar la idea de que son un tigre de papel. Redobló su demostración de fuerza lanzando la operación desde su propio territorio y no por delegación en Siria, Líbano, Yemen o Iraq.

Sin embargo, Irán también tenía que evitar desencadenar una guerra total. Su economía se ha doblegado bajo el peso de las sanciones de la era Trump, y hay un creciente descontento en sus calles por las políticas represivas del gobierno. Este domingo, Irán parecía no solo haber tenido en cuenta los robustos sistemas de defensa antiaérea de Israel, sino haber confiado en ellos. El grado relativamente alto de información de Estados Unidos sobre la operación también sugiere que Irán podría haber participado en una operación de espionaje con líderes occidentales. El ministro de Asuntos Exteriores de Irán, Hossein Amir Abdollahian, declaró que había avisado a los países vecinos, incluidos los principales aliados de Estados Unidos, con 72 horas de antelación. Para contener las consecuencias de su propia operación, parecían decididos a frustrarla.

El estilo del ataque recuerda a la respuesta de Teherán al asesinato selectivo por parte del expresidente Donald Trump del general más ilustre de Irán, Qassem Soleimani, en enero de 2020. Teherán avisó a las tropas estadounidenses con 10 horas de antelación antes de hacer llover misiles balísticos masivos sobre posiciones militares estadounidenses en Iraq, incluida la base aérea de al-Asad. El ataque causó estragos, dejando enormes cráteres en el suelo, pero no causó víctimas estadounidenses de las que se tenga constancia. En el proceso, las fuerzas iraníes derribaron accidentalmente un avión comercial que despegaba del aeropuerto de Teherán, matando a más de 100 pasajeros y alimentando la ira pública contra un régimen cada vez más considerado incompetente.

En aquel momento, los iraníes estaban más preocupados por demostrar lo que podían hacer sus fuerzas armadas que lo que estaban dispuestos a hacer. Estados Unidos no tomó represalias y evitó una guerra regional.

Cuatro años después, es posible que el libro de jugadas de Irán no se desarrolle de la misma manera. Israel ya prometió responder. Estados Unidos declaró públicamente que no participaría en una represalia israelí, lo que podría tranquilizar a Irán. Sin embargo, el Israel de Netanyahu ha demostrado ser cada vez más impredecible. Las amenazas de Irán de tomar medidas más severas en caso de una nueva escalada pueden caer en saco roto en Israel, por su cuenta y riesgo.

Manifestantes ondean la bandera de Irán mientras se reúnen en la Plaza de Palestina en Teherán el 14 de abril de 2024, después de que Irán lanzara un ataque con drones y misiles contra Israel. (Crédito: Atta Kenare/AFP/Getty Images)

Manifestantes ondean la bandera de Irán mientras se reúnen en la Plaza de Palestina en Teherán el 14 de abril de 2024, después de que Irán lanzara un ataque con drones y misiles contra Israel. (Crédito: Atta Kenare/AFP/Getty Images)

En un futuro ataque de Irán, Teherán podría no dudar en utilizar la frontera norte de Israel como plataforma de lanzamiento. Una semana antes del ataque, una fuente libanesa familiarizada con el asunto descartó que Hezbollah, el grupo armado socio más poderoso de Irán, formara parte de la represalia inicial de Irán al ataque al consulado del 1 de abril.

Sin embargo, la fuente advirtió que Hezbollah y otras fuerzas combatientes respaldadas por Irán «estarán preparadas para la etapa que viene después de la respuesta iraní».

Una enérgica represalia israelí podría empujar a Irán a adoptar una postura aún más dura más allá de su política respecto a Israel. Los conservadores han consolidado el control del Gobierno de Irán en los últimos años, y existe una creciente resistencia a la presión occidental para frenar el temido programa de enriquecimiento de uranio del país.

«Debe de haber cierta satisfacción en ciertos círculos de Washington y de Israel por el hecho de que la limitada respuesta de Irán refleje el desequilibrio de poder a favor de Israel», escribió en X Trita Parsi, analista de Irán en la ciudad de Washington y vicepresidenta ejecutiva del Quincy Institute.

«Pero piénsalo un poco más y te darás cuenta de cómo este episodio reforzará a quienes en Teherán creen que Irán debe volverse nuclear».